朱元璋建立明朝后,重新起用了分封制,将儿子们分封到各地去做藩王,明朝历代皇帝也各自分封儿子为藩王,而且这些藩王都可以由嫡长子继承,所以到了明末藩王越来越多。而且藩王不能领兵,不能从政,也不能科举,但是却拥有者无数的金银财宝、房屋庄田,在太平岁月里他们可以过着富可敌国、奢靡无度的日子。但到了明朝末年,这一切都被打破了。

明朝末年,西北农民起义四起,很快波及到中原等地,而且关外的清朝也时常入关侵扰明朝,导致崇祯皇帝两线作战,左右为难,再加上崇祯皇帝为人刚愎自用、用人猜疑,又不敢承担责任,所以整个明朝北方乱成一团,李自成和张献忠从农民军中脱颖而出,各自带领一支军队流动作战,攻打各地的大城市。

明末农民战争形势图

1644年三月,李自成攻破北京,崇祯皇帝被逼上吊。而张献忠也在明朝的南方攻城拔寨,这一年张献忠在湖南攻城拔寨,连续攻克岳州、长沙等地,率部逼近衡阳,而衡阳是明朝藩王桂王的封地。第一代桂王朱常瀛是万历皇帝的第七子,天启皇帝和崇祯皇帝的亲叔叔。虽然衡州的官兵们拼命抵抗,却依然不能抵挡张献忠部的攻击,衡阳失守,在城池失守之前,朱常瀛带着两个儿子和全家向南方逃亡。最终,朱常瀛在广西梧州安顿了下来。

张献忠

就在桂王朱常瀛仓皇逃命的时候,明朝的形势发生了巨变。崇祯皇帝死后,明朝陪都南京的政府开始起用,在南京政府最高长官、南京兵部尚书史可法的主持之下,明朝朝廷开始物色皇位继承人。由于崇祯皇帝和他的三个儿子都或死或失踪,而且崇祯皇帝父亲明光宗这一支也无后人,于是只能从万历皇帝的子孙中选取继承人。

当时万历皇帝尚在人世的后代有福王(万历的孙子朱由崧)、瑞王朱常浩、惠王朱常润和桂王朱常瀛,按照长幼有序,应当是福王朱由崧继承皇位,而且朱由崧是崇祯皇帝的同辈,继承皇位的话会比其他几位叔叔辈王爷更顺理成章。但是却有人不同意,这些人就是东林党,他们不同意是因为他们与老福王朱常洵有过节,当年朱常洵和明光宗争立太子之位,东林党人坚决反对立福王为太子,时隔多年,东林党人不希望这个老对手的儿子登上皇位,以免自己被清算。

万历皇帝

于是,东林党人抛出了一个他们自认为合适的人选——万历皇帝的侄子、潞王朱常淓,但是身为南京最高长官的史可法认为不可行,因为万历皇帝还有子孙在,最终却立了侄子为皇帝,于情于理都不合理。于是,史可法便与手握兵权的凤阳总督马士英商议,最终二人捣了个浆糊,选择了一个折中方案——既不选福王,也不选潞王,而是选择万历皇帝的另一个儿子——桂王朱常瀛,理由是“以亲以贤,惟桂乃可”。翻译过来就是说,无论是从亲疏角度,还是从贤能的角度,都是桂王最合适,于是就这样,远在广西的桂王平白无故的捡了一个皇位。

史可法

但是,最终桂王朱常瀛却没能登上皇位,就在史可法等人准备派人前去广西迎接桂王到南京继位的时候,福王朱由崧联合江北四镇等军阀,借助他们的武力,准备到南京登基,眼看福王受到了军阀们的支持,史可法和东林党人都不敢再坚持只得默认了福王继承了皇位,做了皇帝,这就是南明弘光皇帝。而桂王呢,皇位还没到手就飞了,不过最后兜来兜去,皇位还是到了他们家,当然这是两年之后的事情了。

参考文献:《南明史》

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